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Doing Business in Saudi Arabia – III Part: Residential Real Estate Market May 18, 2009

Posted by jgarciaalvarez in Competitiveness, Emerging Markets, Middle East, Private Equity, Real Estate, Saudi Arabia.
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Starting a blog is a relatively easy thing to do. Writing a weekly blog post is a not an easy habit to develop. This is why I commend Seth Godin (one of the blogs I frequently read), for posting his 3000th blog post earlier this year. This is why I also apologize for my absence from this open-source writing canvas for the last four months. I most appreciate you growing with me via your reading and comments!

Saudi Arabia residential real estate market is attracting local and foreign players. Unlike most of its counterparts in the GCC region, which have seen unprecedented growth over the last years, Saudi Arabia real estate market is poised for development and growth.

The residential sector accounts for 70 percent of all the Saudi real estate market.  Strong domestic demand for housing accommodations is estimated to be an average of 200,000 units per year. A fast-growing young population fuels a shortage in the supply of affordable housing units. An increasing number of professional Saudis stimulate an upgrade in the quality and the design of new homes.

These factors combined with favorable macroeconomic conditions, expected real estate legislative improvements, low home-ownership levels, and decreasing construction costs, have catapulted the Saudi Arabia residential real estate market to the center stage in the Middle East region.

At the same time, the bar for success in the Saudi residential real estate market has been raised. Over the last year, impetus to tap into the Saudi residential sector has exposed developers lacking a crafted defined strategy.  Such projects have been preceded by a questionable conception of project size and a poor understanding of the potential home-buyer. Such projects have been followed by inflated quality-cost price structures and delayed or non-deliverable promises.

Should new foreign entrants clearly address the issues mentioned above, other local challenges, including but not limited to labor, government processes, foreign ownership regulation, and project and mortgage Sharia-compliant financial mechanisms, become secondary to succeeding in the Saudi residential real estate market.

Dreams of Lawrence of Arabia: Allow me to share with you an empowering quote from this great adventurer. T.E. Lawrence, a former graduate from Magdalen College at Oxford University, wrote in the introductory chapter of his book the Seven Pillars of Wisdom, “All men dream: but not equally. Those who dream by night in the dusty recesses of their minds wake in the day to find that it was vanity: but the dreamers of the day are dangerous men, for they may act their dream with open eyes, to make it possible. This I did”.


Doing Business in Saudi Arabia – II Part: Building Long-Term Trustworthy Relationships January 16, 2009

Posted by jgarciaalvarez in Competitiveness, Emerging Markets, Entrepreneurship, Innovation, Middle East, Saudi Arabia, USA.

Understanding the history of modern Saudi Arabia requires reflecting upon the old and the new. As you set on this journey, several recesses are key stops. For instance, you may start by exploring how Ibn Saud leveraged ancestral claims to become the ruler of a region that acknowledged his political authority after he had captured Riyadh in 1902. Then, you could continue by reading about the early years of the American Company Standard Oil of California (SOCAL), its growth and consolidation into Saudi Aramco, and the contribution and effects of this anchored institution in Saudi society. Consequently, you could look into understanding the title of King Abdullah bin Abdulaziz, Custodian of the Two Holy Mosques, and why his leadership position in Saudi Arabia and the holiest shrines of Islam is a concern to millions of Muslims across the world. Although daunting at first, this process of reflection challenges us to contextualize historical events with current Saudi and Middle East politics.

Understanding the modern business environment in Saudi Arabia requires reflecting upon the prudent steps and interpersonal time needed to build trustworthy loyal client relationships. Take, for example, the Majlis, traditionally hosted by oasis emirs and tribal shaykhs, which were meetings known in Arabia for centuries designed to mediate, settle disputes, renew allegiances, and represent power[1]. Although aspects of this tradition have changed in modern Saudi Arabia, the business environment does require a high level of trust and long-term relationships building to make business progress. Furthermore, in many instances, your personal word and honor becomes your presentation letter to, not only the person you are conducting business with, but also to the person’s  closest circle of family, friends, and colleagues. In lieu of the mistrust and uncertainty that has resulted from the turmoil of the financial markets and the global economic recession, it is suggested that the Arab ways of building trust, serve to remind Western people about the basics of human social interaction. 

Historical Anecdote: Did you know that in 1923, a New Zealand Oil entrepreneur named Major Frank Holmes, negotiated an oil concession with Ibn Saud? Five years later, Holmes could not find an oil company interested in buying it. In 1933, the SOCAL started exploration for oil. In 1938, the first valves pumping oil in commercial quantities were turned on. Just Imagine if Mr. Holmes had showed up a few years later! Talk about timing… 


[1] Al-Rasheed, Madawi. “A History of Saudi Arabia”, Cambridge University Press, 2002.

Doing Business in Saudi Arabia – I Part: 7 impressions of Riyadh November 29, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Colombia, Entrepreneurship, Innovation, Latin America, Middle East, Saudi Arabia, USA.
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At the present time, I am Project Director of the Saudi Fast Growth 100, an annual ranking of the 100 fastest-growing emerging companies in the Kingdom of Saudi Arabia, recognizing the new generation of companies that are creating jobs and spurring innovation in KSA. The Saudi Fast Growth 100 was launched by three founding partners, including Saudi Arabian General Investment Authority’s (SAGIA) National Competitiveness Center, Al Watan newspaper and Next Economics.

“Doing business in Saudi Arabia” is a series of articles designed to share about my social, cultural, and professional experience in the Kingdom of Saudi Arabia. I seek to bridge the gap between the entrepreneurial economies in the Middle East and those more developed in Europe and the United States. I seek to understand the opportunities and the challenges small and medium enterprises (SMEs) have to achieve size and scale in the Middle East and Latin America. I seek to learn what common attitudes towards increasing equity capital financing are shared among entrepreneurs in Saudi Arabia and Colombia.

This first “blog post” describes my first 7 impressions of Riyadh, capital of the Kingdom of Saudi Arabia. “Inshallah”!

1. Landmarks. Two buildings characterize Riyadh’s panoramic view.

Kingdom Tower, built by Prince Alwaleed, is the tallest building in Riyadh with a height of 302 meters. It has three floors of commercial space, two for men and one for only women. All the finest boutiques around the world have a store here. Spazio restaurant is located in the 99th floor. My suggestion, go with an empty stomach — “five-course meal”!

Prince Alwaleed initially made his fortune in real estate but quickly diversified into purchasing world-known brands which were undergoing difficult times. He bought brands such as Apple, Planet Hollywood, Hyundai, and Disney, at discounted prices. He was catapulted into the world stage in the early 1990s, after investing millions of dollars to save Citigroup. It would be interesting to learn what he thinks today.

Al-Faysalia Tower, built in honor of King Faysal, Saudi monarch in the 1970s, is the second tallest building. King Faysal strongly encouraged progress in the education sector and inspired the first college for women. Today, many of his sons and daughters, princes and princesses, are leaders in the non-profit sector.

2. Dress/Clothing. All women wear a black “abbayas”. The most conservative women cover their faces and use black gloves to cover their hands. All Saudi men were a “thobe”, which are mostly white, except during winter where you see some beige, blue, and gray colors spur. Men were a “guthra” to cover their heads, the traditional red and white or just white piece of clothing.  

3. Immigrants. After the United States, Saudi Arabia is the second country in the world, with the largest amount of remittances sent abroad. A vast number of Philippines, Bangladeshis, Sri Lankas, Indians, or from the MENA (Middle East and North Africa) region, work in Saudi Arabia and send money to their families at home.

4. Gasoline. Judge yourself if the following phrase is true, “gasoline is cheaper than water”. This last week I filled my car’s tank with $4.8 USD! By the way, most of the water consumed in Saudi Arabia has been desalinated, extracted from underground rivers, or sourced from old oasis, “wadis” in Arabic.

5. Restaurants. All restaurants and coffee shops have a “men” area and a “family” section. Men can sit in both areas, pending they are sitting with their wife or female family relatives. Women can only sit in the family section.

6. SMS. Learn to quickly send text messages before coming to Saudi Arabia. SMS may be the preferred choice of communication. Even at a professional level, SMS can surpass emails as the best way to contact business colleagues in a written form.

7. Five daily prayers. Mosques kickoff prayer time with hymns. Stores, supermarkets, fast food chains, are closed. Many people leave their work places to go to the closest mosque. My suggestion, schedule in advance your supermarket visits!

“Ah salam aleykem” — “La Paz sea con ustedes” — “Peace be upon you”

De Negocios en Arabia Saudita – I Parte: 7 impresiones de Riyadh November 21, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Colombia, Entrepreneurship, Innovation, Latin America, Middle East, Saudi Arabia.

Desde hace 7 semanas, soy Program Director del Saudi Fast Growth 100 (SFG 100), un ranking de las 100 empresas de más rápido crecimiento y generadoras de empleo e innovación en el reino de Arabia Saudita. Fundado por Saudi Arabian General Investment Authority (SAGIA), Al-Watan y Next Economics, SFG 100 es una excelente plataforma empresarial para asimilar las oportunidades y los retos que tienen pequeñas y medianas empresas (SMEs) para crecer en la economía emergente más grande del Medio Oriente.

“De negocios en Arabia Saudita” es una serie de artículos orientados a compartir mi experiencia social, cultural y empresarial en el reino Saudí. Busco acortar brechas entre el Medio Oriente y Latinoamérica, entre Arabia Saudita y Colombia. Este primer “blog post” describe mis primeras 7 impresiones de Riyadh, capital de Arabia Saudita, “Inshallah”!

1. “Landmarks”. Dos edificios caracterizan la panorámica de Riyadh.

Kingdom Tower fue construida por el Príncipe Alwaleed, quién hoy ocupa el quinto puesto en el ranking de billonarios a nivel mundial. La torre tiene 302 metros de altura. Tres pisos de centro comercial, uno solo destinado para mujeres y dos pisos mixtos, que contienen todas las boutiques y tiendas de marca más famosas del mundo. El restaurante Spazio, está localizado en el piso 99. Sugerencia, ir con el estómago vacío. “Five-course meal”!

El Príncipe Alwaleed hizo su fortuna inicialmente en finca raíz y luego se ha diversificado a partir de una estrategia de comprar marcas mundiales en momentos de recesión y bajos precios. (ej. Apple, Planet Hollywood, Hyundai, Disney) Se hizo famoso en los 1990s, al inyectar enormes sumas de capital para salvar a Citigroup. Sería interesante saber que piensa hoy en día.

Al-Faysalia Tower fue construida en honor al Rey Faysal, monarca de Arabia Saudita durante los 1970s. El Rey Faysal hizo grandes adelantos en el sector educativo y fue responsable por impulsar la primera universidad para mujeres. Hoy, muchos de sus hijos, príncipes y princesas, son líderes en el tercer sector, organizaciones no gubernamentales.

2. Vestimenta. Todas las mujeres visten su “abbaya” de color negro. Las más conservadoras utilizan un manto para cubrirse la cara y guantes negros para sus manos. Todos los hombres de nacionalidad Saudí visten su túnica o “thobe” blanca con el manto o “guthra” rojiblanco en la cabeza.

3. Inmigrantes. Arabia Saudita, después de Estados Unidos, es el segundo país que envía el mayor número de remesas al exterior. Un gran número de filipinos, bangladeshís, sri lankas, indios, o de la región MENA (Medio Oriente y África del Norte), trabajan y envían dinero a sus familias.

4. Gasolina. Juzguen ustedes si la frase “la gasolina es más barata que el agua” es válida. Esta semana me costó $4.8 USD llenar el tanque de gasolina del carro! A propios, mucha del agua que se consume en Riyadh, ha sido desalinizada, se extrae de ríos subterráneos que se encuentran a 5 metros bajo tierra o provienen de antiguos oasis, en árabe “wadis”.

5. Restaurantes. Todos los restaurantes y cafés tienen su área para “Hombres” (singles) y “Familias” (family section). Los hombres pueden sentarse en ambas, siempre y cuando esté sentados en la sección de familias con su esposa o familia cercana. Las mujeres solo pueden sentarse en la sección para familias.

6. Mensajes de Texto. Antes de visitar Arabia Saudita, aprendan a mandar rápidamente mensajes de texto. Muchas comunicaciones se hacen vía SMS. Inclusive a nivel profesional, los SMS pueden ser mejor forma de comunicación que utilizar correos electrónicos.

7. Cinco rezos diarios. El llamado a rezar es iniciado por cantos emitidos por las mezquitas. El comercio y las tiendas cierran durante los rezos. Mucha gente sale de sus oficinas o puesto de trabajo para ir a la mezquita más cercana. Sugerencia, cuadren su visita al supermercado!

“Ah salam aleykem” — “La Paz sea con ustedes” — “Peace be upon you”

La Punta de Lanza November 11, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Colombia, Innovation, Urban Development.
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Este artículo fue por primera vez publicado en la sección de opinión on-line, Revista Semana, edición 1209 de Julio 3 de 2005. Ver artículo archivado aquí.

El tema de los colegios públicos en concesión ha sido archivado por varios años. ¿Cuál es la posición de la actual administración Distrital frente a los colegios públicos de concesión? ¿Qué avances en materia de calidad académica pueden ser reportados? ¿Qué impacto han generado los concesionarios en su zona y comunidad cercana?

Los colegios públicos en concesión, con una infraestructura oficial y administración privada, hacen parte de los activos públicos más valiosos de Bogotá. Ahora deben desatar un proceso de mejoras físicas, humanas y pedagógicas en su entorno social.

Sin mayores probabilidades de ser cerrados o trasladados, estos planteles están anclados en su comunidad, lo cual les concede una posición privilegiada para convertirse en motores de desarrollo económico local.

No basta con tener infraestructura de punta si los colegios públicos en concesión no modifican patrones culturales e impactan la generación de riqueza e igualdad. El futuro de los colegios públicos en concesión está atado a la prosperidad económica de las zonas urbanas de bajos ingresos donde están ubicados.

Los centros en concesión tienen como objetivo ofrecer servicios educativos en preescolar, básica y media, a niños de estratos pobres. Comparten el mismo objetivo con el proyecto prioritario del actual programa de educación en el Distrito: proveer educación de calidad en los sectores sociales más deprimidos de Bogotá.

Según las cifras del Plan de Desarrollo, Bogotá Sin Indiferencia, durante el periodo 2004-2008, se invertirán más de $6.9 billones de pesos en el sector de educación.  Alrededor de 9,500 millones de pesos (14.5%) están destinados para mejorar y renovar la infraestructura de los colegios oficiales. Legítima iniciativa cuando por ejemplo en el Centro Educativo Distrital Santa Inés varios estudiantes argumentan que los techos y paredes se están cayendo.  Sin embargo, el actual gobierno paralizó el programa de colegios públicos en concesión. No habrá avances alrededor de las existentes nueve entidades que administran actualmente 23 colegios públicos en concesión. 

La decisión de avanzar un programa y detener otro no parece contemplar la oportunidad que representa que concesionarios privados sean incluidos lentamente en el proceso de revitalización económica de zonas urbanas principalmente por medio de tres funciones derivadas de sus operaciones: (i) clientes de productos y servicios,  (ii) centros de personal administrativo y de servicios, y (iii) conectores entre el mercado laboral y programa educativo.

Agilizar compras institucionales de negocios locales forja una base empresarial. Pueden ser empresas especializadas en la preparación de alimentos/refrigerios escolares o negocios dedicados a la impresión de materiales educativos. Comprando localmente, los colegios reciben un servicio inmediato y personalizado, aprovechando cercanía y tiempo de respuesta por parte de los proveedores.

Los concesionarios tienen una oportunidad de establecer vínculos cercanos con la comunidad por medio de sus contrataciones. Sobresale la contratación de residentes de la zona para cargos administrativos y de servicios. Los colegios pueden iniciar diálogos con organizaciones comunitarias e involucrarlas en el proceso de selección. Estas, a su vez, podrían sugerir personas comprometidas con la comunidad.

En algunos casos, empresas de tamaño medio o grande, hacen parte de la comunidad aledaña de colegios públicos en concesión de Bogotá. Entender los retos y obstáculos de estas empresas, es un primer paso para establecer cursos técnicos orientados a satisfacer posibles necesidades laborales.

Generalmente estudiantes de grados décimo y once, participan en cursos de educación técnica tales como mecánica, secretariado, entre otros. Es posible que instituciones educativas y empresas colaboren mutuamente para ofrecer entrenamiento en habilidades específicas.  A cambio, alumnos participan en posibles prácticas dirigidas por estas empresas. (Ver recuadro adjunto)

Colegio Miravalle y Saint Gobain

Por supuesto la tarea económica de los colegios públicos en concesión no es el aspecto central de su misión. Está claro que es mejorar la calidad de la educación que reciben los estudiantes. Sin embargo, un análisis objetivo de la desigualdad educativa incluye el tema de inequidad social y falta de oportunidades. Es posible vincular avances en la calidad de la educación con avances en la generación de empleos y oportunidades económicas.  El reto es buscar respuestas a la siguiente pregunta: ¿A través de sus inversiones en los colegios públicos en concesión, qué fuentes de dineros privados está el Distrito impulsando a que sean invertidos en programas de revitalización social y económica?

Super Specialized Wine and Film Private Equity Funds October 31, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Access to Capital, Colombia, Institutional Investor, Latin America, Private Equity, USA.
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Nowadays, many people will pull out their red flag if told that some sophisticated financiers are creating specialized private equity funds. With trust in the financial system at one of its lowest points, I will imagine potential limited partners are raising all the hard questions around the objective and investment process of these vehicles.

Despite this fact, these financial vehicles are raising money and making investments. Some people argue these super-specialized and “super-risky” strategy funds are being formed in the worst-possible time. Other people think these innovative mechanisms will fuel the next wave of equity capital investments into non-traditional growing industries, such as the production and marketing of independent movie-makers and American wineries production.  

Let’s take a quick look at some of these funds.

  1. Based in the United Kingdom, Aramid Capital Entertainment Fund provides short and medium term liquidity to producers and distributors of film, television and other media and entertainment content by way of loans. In 2007, the invested in three movies: 5 dollars a Day, Edge of Love, and Incendiary.
  2. Based in Colombia, Dynamo Capital invests in film projects with commercial opportunities in Latin America, Spain, and U.S. Hispanic market. So far, in 2008, they have invested in two movie productions, Noche Buena (Christmas Night) and Rabia (Anger).
  3. Based in the United States, Bacchus Capital Management specializes in mezzanine and private equity wine industry investments, principally in California’s premium wineries. Most recently, Bacchus completed their first investment in Cameron Hughes Wine.

As I read about these funds, two things caught my attention.

First, the mix of interdisciplinary experts in the media, finance, entertainment, and wine distribution industry that compose the operating and sourcing teams behind these funds. Perhaps this is another example of why private equity funds cannot rely any longer on financial engineering to create value.

Second, the ability of these funds investment approach to leverage public policies that encourage private investment. For instance, Dynamo Capital built its business model based on tributary incentives the Colombian Film law provides. The latter offers investors a return on investment of $42.5 pesos in income tax benefits, for every $100 pesos of invested capital in the film business. Similarly, Aramid Capital Entertainment Fund closely looks for discounting tax credits in every project.

I am interested to see how these super specialized funds evolve and perform. In the meantime, I agree with Dan Primack, editor-at-large at PE Week Wire and Thomson Financial, when he suggests that they key to “making super specialization worthwhile, is diversification within your specialty”.  

Happy Halloween!

Oportunidades para Inventar Posibilidades October 21, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Access to Capital, Colombia, Entrepreneurship, Latin America, Private Equity, Venture Capital.
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Durante las últimas semanas, varios de nosotros hemos estados pendientes de cómo la turbulencia en los mercados financieros va a impactar a emprendedores e inversionistas de capital privado, semilla o de riesgo, alrededor del mundo.

Mientras los prospectos a corto plazo no son alentadores, permanezco optimista sobre el potencial que tiene una cultura emprendedora y las pequeñas y medianas empresas (“small and médium size enterprises”), de generar un gran impacto positivo en la economía local, nacional, y global. No en vano, según un estudio de Grant Thornton, llamado “Emerging markets: reshaping the global economy, International Business Report 2008”, empresarios, grupos familiares, y compañías no listadas en la bolsa, generan el 98% de los negocios alrededor del mundo. 

Miles de periódicos, revistas o blogs, sugieren mantener la calma en los tiempos actuales. Yo sugiero observar y aprender que oportunidades existen que nos permitan inventarnos posibilidades. Dos eventos, a realizarse en Colombia durante el mes de Noviembre, podrían ayudarnos a explorar ideas. Y si tienen alguna idea que quieran compartir conmigo, pueden escribirme a info (arroba) jgarciaalvarez.com.  

El primer evento es “Roundtable on Entrepreneurship Education, Latin America” a realizarse en Barranquilla y Cartagena desde el 5 al 7 de Noviembre de 2008. Este evento busca estimular la comunicación y colaboración entre empresarios, científicos y profesores de facultades de ingeniería. La agenda incluye una discusión sobre métodos innovadores de enseñanza utilizados en centros de emprendimiento y una sesión sobre el potencial que tienen los mentores e inversionistas para involucrarse con empresas nacientes.

El segundo evento es “Colombian Private Equity and Venture Capital Seminar, Investing in Growth Economies“, a realizarse en Bogotá el próximo 6 de Noviembre de 2008. Esta conferencia busca promover las oportunidades y retos que tiene Colombia para desarrollar una industria de capital de riesgo en el país.

Quisiera destacar a dos conferencistas. Primero, Santiago Montenegro, Presidente, Asofondos. No solamente porque Asofondos regula políticas de inversión de fondos de pensiones, sino que según una entrevista publicada el 5 de Octubre de 2008 en El Espectador, Montenegro “quisiera montar un fondo de capital de riesgo”.  Segundo, Eduardo Elejalde, Founding Partner, Latin American Enterprise Fund Managers, LLC. Aunque LAEFM es un fondo especializado en hidrocarburos, Elejalde posee una vasta experiencia en la industria de capital de riesgo en Colombia, desde sus primeros negocios en la década de los 1990s hasta hoy.

(Ver antiguos posts relacionados,  Asesores de Empresas, Capital Privado es una Oportunidad de Negocio!, Bogotá Más Competitiva – Emprendimiento y Acceso a Capital Privado, Semilla o de Riesgo, ¿Fondos de Capital de Riesgo Generan o Eliminan Empleo?, Are Angels Flocking to or Emerging in Latin America?)

More than Oil to Saudi Arabia: The Economic Cities October 8, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Colombia, Competitiveness, Emerging Markets, Entrepreneurship, Innovation, Latin America.

Few people would be surprised to know that the production of oil and gas in Saudi Arabia is equivalent to each national citizen producing 0.7 barrels of oil per day. With 23.5 million citizens and approximately 5.5 million non-nationals, it is understandable that experts envision Saudi Arabia having oil revenues between $2.8 and $5.5 trillion in the period 2007-2020 due to oil prices between $50 and $100 a barrel [1].

Maybe half of you then, would be surprised to know that, unlike previous periods of booming oil prices, a significant share of today’s wealth is targeting domestic investments. The McKinsey Global Institute suggests that betwee and ¼ of the money will be deployed domestically. These investment rates are aimed at getting the “economic house in order”, diversifying the oil-based economy, funding educational initiatives, generating jobs, increasing government salaries, and building infrastructure and new vibrant cities.

Perhaps a larger number of you then, would be surprised to know that Saudi Arabia has an innovative strategy to boost the Kingdom’s competitive environment and to attract domestic and foreign investment.

The Economic Cities, is a cluster-based program designed to establish 6 integrated cities (“live, work and play” concept) expected to collectively create by 2020 over 1.5 million jobs and livable conditions for more than 2.5 million residents. 

This public-private partnership strategy is led by the Saudi Arabian General Investment Authority (SAGIA) and intends to decentralize and balance Saudi’s economy. As Mr. Amr Bin Abudllah Al-Dabbagh, Governor, SAGIA, suggests, these cities are not “free zones”, “zonas francas” or “economic zones”, these are vibrant urban centers with living environments and service provisions.

The six cities are King Abdullah Economic City (KAEC in Rabig), Prince Abdulaziz Bin Mousaed Economic City (PABMEC in Hail), Knowledge Economic City (KEC in Medina), Jazan Economic City (JEC in Jazan), Tabouk Economic City (TBD), and Eastern Province Economic City (TBD).

The KAEC, with an area of 168 million sq m, is the largest of these centers focused on massive port infrastructure, light industry, and services, including logistical and financial. The PABMEC, with an area of 156 million sq m, intends to become the largest transportation, logistics, and supply chain hub in the Middle East. The KEC, with an area of 4.8 million sq m, plans to build a large technological park supported by advanced academic and research institutions, as well as to develop an Islamic civilization studies centre. The JEC, with an area of 100 million sq m, seeks to anchor diverse industries such as desalination, refining oil, aluminum, copper, food processing, and regional agricultural producers.

Saudi Arabia has a vision for the next years. Take advantage of its abundance of low-cost energy and strategic location to build the foundations of a modern economy. A mission accomplished will then prove there is more than oil to Saudi Arabia.

Food for thought…

  • What lessons can political and business leaders in Asia, Africa, South Eastern Europe, and Latin American, draw from The Economic Cities’ experience?
  • What commercial or trade opportunities will exist for the expansion of Colombia’s products and services into the Middle East?
  • How can small and medium enterprises across emerging markets leverage this opportunity to achieve size and scale?

[1] The McKinsey Quarterly, “Investing the Gulf’s oil profits windfall”, May 2008, & Author analysis.

El Rumbo de la Economía Bogotana September 30, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Access to Capital, Colombia, Entrepreneurship, Innovation, Urban Development.
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Este artículo fue por primera vez publicado en la sección de opinión on-line, Revista Semana, edición 1135 de Marzo 13 de 2005. Ver artículo archivado aquí.

Tres años y medio después, me pareció oportuno “desempolvarlo”. No estoy solo en afirmar que los vientos de crecimiento económico de los últimos años han dejado de soplar. Todavía no sabemos la magnitud de la crisis financiera mundial y sus implicaciones para Colombia, especialmente con respecto a la desaceleración de la economía Colombiana y Bogotana.

Sin embargo, según el Informe de Desarrollo Humano para Bogotá 2008, si sabemos que la participación del PIB de Bogotá en el PIB del país es de alrededor del 30%, sus ciclos económicos son muy parecidos y la economía Bogotana es más volátil que la del país.

La economía Bogotana enfrentará turbulencias. Creo que el desafío requiere de iniciativas audaces alrededor de estas 5 preguntas:

  • ¿Cómo se vinculan las zonas urbanas de bajos ingresos a la economía de la ciudad?
  • ¿Cómo se capacita una fuerza laboral Bogotana para enfrentar los retos de una competencia global?
  • ¿Cómo se diseña una estrategia de emprendimiento e innovación para diversificar la economía?
  • ¿Cómo se vincula el mercado de capitales con el gobierno distrital para impulsar sectores de punta?
  • ¿Cómo se acortan brechas comerciales y sociales para generar riqueza y empleo?

El Rumbo de la Economía Bogotana 

Muchas de las inversiones de la ciudad en infraestructura de movilidad, accesibilidad y espacio público se han realizado en zonas urbanas generalmente percibidas como económicamente deprimidas. Las obras de la ciudad motivan un cambio de paradigma en la generación de riqueza y empleo. Sin embargo, hace falta un proyecto audaz que conecte estas zonas urbanas de bajos ingresos con la economía de la ciudad. Una iniciativa que incorpore a residentes de estas áreas urbanas en la estrategia económica de Bogotá para desafiar la competencia global.

En Patio Bonito, las inversiones del Distrito y su complementariedad han provisto el área de servicios básicos y equipamientos urbanos: alimentadora de Transmilenio, colegio Bellavista, alameda El Porvenir y obras de infraestructura del acueducto, (alcantarillado pluvial, sanitario y pavimentación), entre otros. En la calle 42A sur, conviven pequeños comerciantes, mientras en la zona aledaña a las obras del Acueducto, se encuentran varios carpinteros y recicladores. Es notoria la existencia de actividades productivas sin una documentación sobre sus competencias y participación en la economía bogotana.

En 2003, el sector de la construcción registró un crecimiento del 18,1% en el PIB de Bogotá. La Secretaría de Hacienda destacó la participación positiva del subsector de maderas y sus manufacturas. ¿Se beneficiaron los carpinteros de Patio Bonito? ¿Expandieron su mercado o se especializaron en mesas de madera? Una visión futura, debe poder utilizar información de estos procesos productivos para adelantar programas que extiendan los beneficios económicos al sector y sus habitantes. Y en el proceso, hacer realidad comentarios como: “en Patio Bonito están los mejores muebles de madera!”.

En San Victorino y Plaza España, los comerciantes tienen una oportunidad enorme de capitalizar en las obras de la ciudad, beneficiosas para el repunte de actividades comerciales. Mientras San Victorino “modelo 2005” circunda con Transmilenio y el parque Tercer Milenio, Plaza España vive un proceso de reconstrucción. No en vano, particulares creativos, buscan atraer nuevos clientes, y servir mejor a los actuales, con la construcción de centros comerciales por la carrera 17 entre calles 11 y 12. ¿Podrían las cooperativas de San Victorino surtir con útiles escolares, o ropa, a hipermercados de la ciudad o del extranjero? ¿Podría el Hospital de San José aprovechar la cercanía y tiempo de respuesta del comercio aledaño para voluntariamente asignar la compra de un porcentaje de sus insumos?

Sin embargo, en una economía cada vez mas basada en el conocimiento, no basta con ampliar los mercados de las microempresas o empresas familiares, y conectarlas con redes comerciales más extensas. ¿Cómo se le agrega valor a lo que la gente produce? ¿al PIB de Bogotá? ¿Cómo se vinculan las empresas pequeñas con un proceso de aprendizaje y generación de conocimiento continuo, que genere riqueza y capital, y mejore la competitividad e ingresos de sus industrias? El verdadero valor en la economía del conocimiento no está en su administración, sino en la creación y transferencia del mismo.

Un primer ejemplo, es Ciberjaya. La primera urbe inteligente de Asia. Simboliza los esfuerzos del gobierno de Malasia para penetrar una economía del conocimiento. Lo que era hace ocho años un exuberante palmeral, en las afueras de Kuala Lumpur, es hoy un centro internacional de negocios sirviendo a más de novecientas empresas. Un segundo ejemplo, es Londres. A través de la iniciativa “Londres Creativa”, la ciudad busca observar la creatividad como una herramienta de inclusión social de sus minorías. Con uno de cada cinco puestos de trabajo en industrias creativas, el programa busca romper barreras socio-económicas, motivando individuos a utilizar su talento para conquistar audiencias, clientes y mercados.

Bogotá transformó sus espacios físicos. Acompañémosla con nuevos caminos en la transformación del paradigma económico. La ciudad creó ambientes favorables para negocios y comercio cuando se disponía de ingresos para ello. Hoy cuando son más limitados, surge la oportunidad para el florecimiento de alianzas privado-públicas, construidas sobre transparencia y confianza. Parece ser el reto de la ciudad: adelantar un proceso con el sector privado, para capitalizar la oportunidad de avanzar una agenda conjunta entre espacios urbanos físicos y la economía de la ciudad.

¿Colombia, Ad Portas de un Boom Minero? September 27, 2008

Posted by jgarciaalvarez in Access to Capital, Colombia.
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Alrededor del mundo, el sector minero creció exponencialmente en los últimos años. La minería se dinamizó debido al alza de los precios internacionales de los minerales y “commodities” y los grandes flujos de inversión de las empresas mineras internacionales.

En América Latina, la década de los 1990´s convirtió a la región en un destino interesante para las empresas mineras. Según estudios del Banco Mundial para el periodo 1990-1997, mientras la exploración minera a nivel mundial creció en un 90%, en América Latina lo hizo en un 400% y en el caso particular Peruano creció en un 2000%[1].

En Colombia, la inestabilidad y la percepción de riesgo, mantuvo al país casi como “observador” de todo este flujo de inversión extranjera que captaban países como Chile, México, Brasil y Perú. Sin embargo, a partir de 2003, los avances macroeconómicos y de percepción de seguridad, convirtieron a Colombia en un destino interesante para las empresas mineras.

La Asociación Nacional de Empresarios Colombianos (ANDI), demuestra gráficamente el crecimiento del los aportes de la minería al PIB Colombiano durante los últimos años. Igualmente, según un informe presentado por Fedesarrollo, en el 2006 la minería sin hidrocarburos aportó aproximadamente 2.8% del PIB y 21.3% de las exportaciones totales de Colombia[2].

Caso Perú: Ideas Principales

A comienzos de los 1990´s, Perú expidió una legislación minera que generó  estabilidad tributaria y cambiaria, promovió la modernización de la exploración y explotación de minerales, eliminó las restricciones a la propiedad extranjera en el sector y apoyó alternativas de financiamiento para la actividad exploratoria del subsuelo minero.

Años después, en el 2003, la minería contribuía algo menos del 6% del PIB y el 40% de las exportaciones totales del Perú. Actualmente, Perú cuenta con estrategias de punta para la formalización de la pequeña y mediana empresa minera, además de iniciativas orientadas a estimular el flujo de capital hacia el sector minero. Ver Bolsa de Valores de Lima es Primordialmente Minera.

Por ejemplo, Perú hoy tiene la mina de oro más grande de América Latina. La mina Yanacocha, ubicada al norte de la ciudad de Cajamarca, ha servido para impulsar el PIB de la región a una tasa de crecimiento económico promedio durante la década 1996-2006 de 9.3%, tres veces el promedio nacional Peruano[3].

Paralelamente, movimientos sociales cuestionan cómo este crecimiento económico se ha traducido en cambios en la calidad de vida para la población. Yanacocha ha transformado los medios de subsistencia de los pobladores locales, ha generado cambios en las relaciones sociales dentro de la comunidad y ha afectado el medio ambiente, debido a la lixiviación del oro con cianuro.

El Futuro Colombiano

En Mayo de 2006, la Unidad de Planeación Minero Energética (UPME) del Ministerio de Minas y Energía de Colombia, formuló el Plan Nacional para el Desarrollo Minero, Colombia País Minero año 2019. No será tarea fácil avanzar este plan considerando la recesión de la economía mundial. Requerirá de estrategias conjuntas entre inversionistas, academia y gobierno. Así lo plantea el XIV Congreso Colombiano de Minería, a llevarse a cabo en Medellín del 19 al 21 de Noviembre de 2008.

Destaco el trabajo a realizarse para mejorar la productividad y competitividad de la técnica de exploración y explotación minera. Alternativas innovadoras de financiamiento ayudarían a promover a empresas junior mineras dedicadas a la actividad exploratoria del subsuelo minero colombiano. Similarmente, debido a que las pymes mineras Colombianas tienen un 58% de los títulos de exploración y explotación minera en Colombia, se hace fundamental impulsar herramientas de gestión para conocer mejor los retos y oportunidades que enfrenta la minería a menor escala.

Hago especial énfasis en el trabajo por hacer con comunidades y movimientos sociales. Ellos son actores claves del desarrollo territorial que se dé en zonas mineras. Los cambios inducidos por la actividad minera deben ser ampliamente armonizados, comprendidos y aceptados por la población local. De lo contrario, surgirán grandes debates públicos sobre el costo social y ambiental de la actividad minera frente al desarrollo económico que genere.

[1] Bebbington, Anthony. “Minería, movimientos sociales y respuestas campesinas”, Instituto de Estudios Peruanos, Mayo 2007.

[2] Fedesarrollo, “La Minería en Colombia: Impacto Socioeconómico y Fiscal”, Abril 2008.

[3] Bebbington, Anthony. “Minería, movimientos sociales y respuestas campesinas”, Instituto de Estudios Peruanos, Mayo 2007.